Top of the Rockies Scenic Byway

Met zijn ligging die zelden onder de grens van de 3000m hoogte duikt is de Top of the Rockies Scenic Byway één van de hoogste wegen in de Verenigde Staten. Deze road trip voert ons tweemaal over de continentale scheidingslijn van Noord-Amerika en volgt de Arkansas River naar zijn bron nabij de Fremont Pass. We rijden langs de prachtige bergtoppen van de Rocky Mountains en bezoeken de hoogst gelegen stad van de USA.

Maroon Lake bij Aspen
Maroon Lake bij Aspen, Colorado

Mountain road trip

Onze trip start in Aspen, Colorado. Deze stad werd gesticht als mijnkamp in de 19e eeuw en werd genoemd naar de vele ratelpopulieren in de omgeving, aspen in het Engels. Wanneer de mijnen werden gesloten begin 20ste eeuw, zag de toekomst van het stadje er niet echt rooskleurig uit. Dit veranderde met de opening van vele skipistes na Wereldoorlog II. Vandaag is Aspen een internationaal bekend skistation.

We nemen de Colorado State Highway 82 en verlaten de stad oostwaarts terwijl we de Roaring Fork River stroomopwaarts volgen. De weg klimt gestaag omhoog tot we ongeveer 24km later Independence Pass (3.687m) bereiken. Deze bergpas is gelegen aan de top van het Sawatchmassief op de continentale scheidingslijn en maakt deel uit van het White River National Forest. We bevinden ons nu boven de boomgrens en zijn omringd door een toendraterrein met vele grassen en mossen. De pas zelf is zeer smal en steil en bevat enkele haarspeldbochten. De weg wordt in de herfst afgesloten na de eerste zware sneeuwval en gaat terug open tegen eind mei/begin juni. Klik hier om te kijken of de baan vrij is.

Independence Pass
De klim naar Independence Pass

Na de bergpas volgt een 25km lange afdaling tot Twin Lakes. Dit kleine dorpje is gelegen naast twee grote bergmeren (vandaar ook de naam). Het landschap is hier prachtig, je kan de bergtoppen zien weerspiegelen in het heldere water. Net na Twin Lakes bereiken we de splitsing met State Highway 24, waar we de Arkansas River stroomopwaarts naar Leadville volgen.

Twin Lakes
Twin lakes

Leadville: mijnen en uithoudingslopen

Gelegen op een hoogte van 3.094 m is Leadville de hoogste bewoonde stad van de Verenigde Staten. Deze voormalige mijnstad bevat het Leadville Historic District, een historisch stadsgedeelte waar vele gebouwen uit de hoogdagen van de zilvermijnen zijn bewaard gebleven. Het bevat 67 mijnen tot een hoogte van 3.658m en grote delen van de stadskern. Je kan er ook het National Mining Museum bezoeken.

In Leadville wordt ook jaarlijks de Leadville Trail 100 (ook gekend als The Race Across The Sky) georganiseerd. Deze superzware uithoudingsloop loopt over bergpaden door het hart van de Rocky Mountains. Het parcours is 100 mijlen lang (160km) en start op een hoogte van 3.100 m. De deelnemers klimmen en stijgen in totaal 4.800m op hoogtes variërend 3000m tot 4200m. Gewoonlijk komt maar de helft van de deelnemers aan binnen de tijdslimiet van 30 uur.

Leadville
Historische gebouwen in Leadville

Camp Hale

We rijden verder noordwaarts op de State Highway 24 naar Tennessee Pass. Op deze hoge bergpas (3.100m) kruisen we opnieuw de continentale scheidingslijn. De bergpas loopt zeer geleidelijk naar boven, zonder haarspeldbochten of sterke stijgingspercentages. De bergpas blijft ook het hele jaar open en wordt enkel gesloten tijdens zware sneeuwstormen.

Op de top van de pas is het skigebied Ski Cooper terug te vinden. Dit skigebied in het San Isabel National Forest is boven de boomgrens gelegen, wat een prachtig uitzicht geeft op de bergtoppen van het Sawatchmassief. De omgeving werd vroeger ook gebruikt als trainingsgebied voor de 10th Mountain Division van het nabijgelegen Camp Hale. Een gedenkteken ter ere van deze divisie is dan ook terug te vinden boven op de pas.

De overblijfselen van Camp Hale passeren we enkele kilometers verderop. Soldaten werden hier getraind voor bergmissies in Wereldoorlog II. Na de oorlog werd het kamp verlaten waardoor er vandaag alleen nog ruines van overblijven. De veteranen van de 10th Mountain Division bouwden hier de eerste wintersportfaciliteiten van Amerika en zorgden ervoor dat skiën hier een populaire sport werd.

Als we verder rijden op State Highway 24 komen we uiteindelijk in Red Cliff, een voormalig mijnkamp. Het stadje ligt verstopt onder de stalen Red Cliff Bridge, en is toegankelijk via een zijweg. Dit gehucht bestaat slechts uit enkele oudere huizen en omgebouwde trailers op de flanken van de vallei.

 Red Cliff Bridge
Red Cliff Bridge

Terug op de 24 volgen we de diepe en smalle Eagle River Canyon. Onderweg komen we verschillende zijwegen tegen die leiden naar kleine mijnen. De meeste van deze toegangswegen zijn echter gebarricadeerd, wat erop wijst dat de sites zeer gevaarlijk zijn om naartoe te rijden of dat de mijn nog steeds in bedrijf is. De weg duikt in de canyon om weer boven te komen bij de Gilman mine works om direct daarna weer af te dalen naar Minturn.

Op de noordelijke flank van Battle Mountain, net voor we Minturn bereiken, zijn er enkele bochten om de weg geleidelijk te laten dalen tot aan de rivier. De vergezichten naar het noorden en het westen zijn hier prachtig. Enkele kilometers voorbij Minturn eindigt de weg op de splitsing met de interstate nabij Eagle-Vail.

Toon grotere kaart

tags: 
road trip, noord amerika, USA