Road trip op de Pacific Coast Highway

De Pacific Coast Highway loopt langs de kusten van centraal Californië en brengt ons een onvergetelijke rijervaring. De 198km lange route weg slingert zich langsheen de kliffen van de westkust en doorkruist Big Sur, waar bergen verdwijnen in de Pacifische Oceaan. Op sommige stukken wordt er steil geklommen en zijn er scherpe bochten, het kan dan ook soms moeilijk worden als je deze tocht wil maken met een mobilhome of ander groot voertuig.

Pacific coast highway

Dankzij de geweldige vergezichten en de prachtige natuur onderweg verkreeg deze route al snel het label van All-American Road. Omdat van de omgeving genieten tijdens het rijden niet altijd een goed idee is zijn er op verschillende plaatsen uitkijkpunten aangelegd waar men kan stoppen om van de natuur te genieten. Ondanks deze voorzieningen zijn er echter veel luiaards die onnoemelijk traag over de weg voortkruipen om alles te zien en toch niet te moeten uitstappen. We raden dan ook aan om deze trip buiten het vakantieseizoen en de weekends te maken om deze rijdende slakken te vermijden.

We starten onze route via de California Route 1 in Monterey. Dit was gedurende lange tijd de hoofdstad van Californië onder het bewind van de Spanjaarden, Mexicanen en zelfs even de Amerikanen. Tientallen historische site zijn goed bewaard gebleven en de meeste vinden we terug langs een pad van ongeveer een mijl lang dat bekend staat als het Path of History.

Bezienswaardigheden zijn Fisherman’s Wharf, waar de zeeleeuwen langs het strand liggen te zonnen en het naastgelegen Custom House, het oudste overheidsgebouw van deze staat. Van hieruit kan je de oude spoorweg langs het water volgen naar Cannery Row, waar oude vis-in-blik fabrieken zijn omgebouwd tot bars en restaurants. Een aanrader is het Monterey Bay Aquarium dat door velen als het mooiste aquarium ter wereld word beschouwd. Hier leven meer dan 500 verschillende soorten vissen en schaaldieren. De bezoekers kunnen wandelen door een zeewierwoud van 3 verdiepen hoog, betoverd worden door kleurige kwallen en oog in oog staan met rare gedrochten die honderden meters onder de zee leven.

Monterey zeeleeuwen
Zonnende zeeleeuwen in Monterey Bay

Big Sur

We verlaten Monterey zuidwaarts op Highway 1 naar Carmel-by-the-Sea, een dorp vol kleurige landhuizen en rijden verder naar Point Lobos State Reserve, een 220-hectare groot natuurpark met onder andere Amerika’s eerste beschermde onderwatergebied waarin zeewierwouden van 20 meter hoog groeien. Wandelpaden brengen ons langs Montereycypressen. Deze bomen groeien allen maar hier en in Pebble Beach, iets verderop. Van december tot april kan je hier ook migrerende grijze walvissen spotten.

Nadat we de Carmel Highlands passeren, waar impressionante huizen gebouwd werden op kliffen boven de zee komen we aan in Big Sur. Deze region strekt zich uit over een lengte van 145km tot aan Hearst Castle. Big Sur bezit enkele van de mooiste stukken kustlijn van de planeet, met bergen die je kan zien oprijzen uit de oceaan, redwood groves reaching skyward en golven die uiteenspatten op de rotsen. Spaanse missionarissen noemden dit gebied El País Grande del Sur, het “grote land van het zuiden”, vandaar de naam Big Sur. Highway 1 werd doorheen dit gebied uitgekapt doorheen de kliffen en was klaar in 1937 na 20 jaar van dwangarbeid door gevangenen.

Big Sur kustlijn
kustlijn Big Sur

Op weg naar Bixby Bridge, kan je de highway verlaten en de 18km lange oude kustweg volgen. Deze klimt doorheen afgelegen wouden en kloven voordat hij terug op de highway aansluit bij Andrew Molera State Park. Als je deze weg wil volgen,neem dan je voorzorgen want bij regenval wordt hij onberijdbaar en heel gevaarlijk door modderstromen.

Bixby Bridge en natuurparken

Bixby Bridge is een betonnen boogbrug van meer dan 80m hoog en 200m lang. Aan beide uiteindes van de brug kan je parkeren om foto’s te maken of van de vergezichten te genieten. Verder door passeert de weg Hurricane Point, een plaats met veel bochten en al evenveel panoramapunten om dan af te dalen naar de monding van de Little Sur River. Kijkend naar het binnenland kan je de 1131m hoge Pico Blanco zien, gekenmerkt door zijn leisteengroeven. Enkele kilometers verder bereiken we Andrew Molera State Park.

Bixby Bridge
Bixby Bridge

Andrew Molera State Park is een voormalige veeboerderij gelegen aan de monding van de Big Sur River. In de jaren 1850 kocht immigrant John Roger Cooper hier een stuk grond waar hij een hut op bouwde. Deze is nu nog steeds te zien langs Highway 1 in de buurt van de ingang van het park. Wandelpaden slingeren zich langs beide oevers van de rivier tot aan het kleine strand, paarden zijn te huur en er zijn heel wat leuke plekken om te kamperen. In de winter is het park is ook een populaire rustplaats voor migrerende monarchvlinders.

We laten Andrew Molera achter ons en volgen de snelweg naar binnenland doorheen de dichtbeboste vallei uitgesneden door de Big Sur River. Het dorpje Big Sur zelf bestaat uit niet meer dan drie benzinestations, een paar winkels, lodges en restaurants. Dit is de enige bebouwing die we tegenkomen tussen Carmel en Hearst Castle.

Pacific Coast Highway

Ongeveer een halve mijl ten zuiden van het dorp vinden we Pfeiffer Big Sur State Park, waar de Big Sur River loopt door 390 hectare natuur bestaande uit sequoia's, platanen en varens. Enkele kilometers verder naar het zuiden slaan we rechtsaf op de Sycamore Canyon Road naar het witte zandstrand van Pfeiffer Beach. Een kort wandelpad loopt door een bos dat uitkomt op de brede witte stranden. Het water is veel te koud om te zwemmen, maar het 800m lange stand is ideaal voor een kleine wandeling.

Big Sur River Valley
Big Sur River Valley

Nepenthe en Julia Pfeiffer Burns State Park

Een drietal kilometer verderop komen we bij Nepenthe, een restaurant gelegen op 245 meter boven de zee en beroemd om zijn prachtige vergezichten. De heuveltop waar Nepenthe nu staat was vroeger de plaats van het buitenverblijf dat Orson Welles kocht voor zijn vrouw, Rita Hayworth, in 1944. Het restaurant zelf ziet eruit als een locatie van een bondfilm uit de jaren 60, gebouwd met enorme rotsblokken en grote glaspartijen.

Als je om wat voor reden dan ook maar één keer kan stoppen langs de weg, moet je dat zeker doen bij Julia Pfeiffer Burns State Park. Het park ligt verspreid langs beide zijden van Highway 1 en bevat enkele prachtige natuurwonderen. Zo is er Mcway Falls, een waterval die vanaf de rotsen naar beneden klatert in een bijna cirkelvormige turquoise-blauwe baai. Dit is de enige waterval in Californië die direct uitmondt in de Stille Oceaan. Vanaf de parkeerplaats loopt er een korte route onder de weg naar een mooi uitzichtspunt op de waterval.

Julia Pfeiffer Burns State Park
Julia Pfeiffer Burns State Park

We bereiken nu het zuidelijke deel van Big Sur. De weg klampt zich vast aan de steile kust en passeert enkele kleine nederzettingen. De komende 60 kilometer bestaan vooral uit heuvels en weilanden.

Acht kilometer ten zuiden van de nederzetting genaamd Lucia, begint de smalle Nacimiento Road een onvergetelijke klim doorheen het kustgebergte. Deze zijweg van Highway 1 kronkelt door heuvels en dichte eikenbossen hij stopt in de buurt van King City in de Salinas Valley. Omdat de weg passeert door delen van de Fort Hunter-Liggett legerbasis, kan het zijn dat je langs de kant gezet wordt om je papieren te controleren.

Big Sur
Zuidelijk Big Sur

Hearst Castle en Morro Bay

Nadat we wegdraaien van de Stille Oceaan, bereiken we San Simeon, een verzamelplaats voor de 8 kilometer lange busrit naar Hearst Castle. Gebouwd in de jaren 1920 door mediamagnaat William Randolph Hearst, schreeuwt het kasteel om gezien te worden. Het 51 hectare grote landgoed is voorzien van een hoofdgebouw met 115 kamers en diverse bijgebouwen. Het complex bestaat uit verschillende bouwstijlen, van Grieks-Romeins tot modern, en werd opgesmukt met antiek en kunst verzameld door Hearst.

Hearst Castle
Hearst Castle, hoofdgebouw

We rijden een tiental kilometer verder tot bij Cambria. Bij Moonstone Beach zoeken we naar gemstenen en jade, die spoelen hier regelmatig aan. Verder door, bij Estero Bay, ligt het kleine stadje Cayucos. Op de lokale pier kan je vissen op zeebaars en heb je uitzicht op de vele pelikanen en aalscholvers.

Het einde van onze route is Morro Bay, gemakkelijk te herkennen door de imposante Morro Rock. Deze gigantische bolvormige rots is een uitgestorven vulkanische kegel van ongeveer 23 miljoen jaar oud. Hij is 176 meter hoog en lijkt welmidden in de baai gedropt te zijn. Rond Morro Bay zien we grote blauwe reigers en, van oktober tot maart, monarchvlinders in eucalyptusbomen.

Morro Rock
Morro Rock

De Pacific Coast Highway op Google Maps:

Toon grotere kaart

Download deze road trip als KML bestand
Download Download deze road trip om in Google Earth te bekijken of om als GPS bestand te converteren. Ken je geen KML bestanden? Lees dan hier hoe je ze kan gebruiken.

tags: 
road trip, noord amerika, USA