De Antrim Coast Road, de mooiste road trip in Noord-Ierland

Een van de bekendste road trips ter wereld is een gedeelte van de A2, de Antrim Coast Road, in Noord-Ierland. Een groot gedeelte van deze weg slingert doorheen de groene Ierse valleien en volgt zo de kustlijn. Sommige gedeeltes zijn zelfs gebouwd tussen 100m hoge kliffen en de zee.

We volgen de weg vanaf de luchthaven van Belfast. Op deze trip zullen we alle belangrijke bezienswaardigheden langs de Noord-Ierse kust passeren vooraleer we de eindmeet bereiken in de omwalde oude stad van Derry, vlakbij de grens met de Ierse republiek. De Antrim Coast Road staat gekend om zijn vele uitzonderlijke landschappen en panorama’s. De weg zelf is vrij bochtig, smal en helemaal niet druk. De ideale combinatie voor een geweldige road trip.

Antrim Coast Road
Antrim Coast Road

De weg werd gebouwd tussen 1832 en 1842 door burgerlijk ingenieur William Bald. In plaats van een route door het binnenland te kiezen, had Bald de visie om deze langs de voet van de kliffen te laten lopen. Hiermee omzeilde hij de steile hellingen van de valleien in het binnenland. De arbeiders lieten de top van de kliffen exploderen, en het gevallen puin vormde dan de fundering van de kustweg. Het was een geweldige bouwkundige prestatie voor zijn tijd en maakte een groot verschil voor de inwoners van de Glens. Voordat de weg werd gebouwd, vaarden ze met hun goederen over de zee naar markten in Schotland omdat deze overtocht gemakkelijker was dan de dichtstbijzijnde stad over land te bereiken.

Vanaf Belfast volgen we de A2 naar Larne. Deze middelgrote stad is het startpunt van de Antrim Coast Road. De route begint hier haar tocht langs de kustlijn naar het noorden. Naarmate we verder rijden, passeren we de Glens of Antrim. Deze negen valleien lopen vanaf het Antrim Plateau naar de kust. De Glens zijn bekend als gebied van uitzonderlijke natuurlijke schoonheid en zijn zeer geschikt voor trektochten.

Glenariff
Glenariff, één van de negen Glens of Antrim

Enkele mijlen verderop passeren we Garron Point, een klein schiereiland. Het landschap is geweldig hier, we beginnen te begrijpen waarom deze weg is opgenomen in de Guardian’s road trip top 5. Laat de zeebries door je geopende vensters waaien en geniet.

On the way
Op weg naar Garron Point

Garron Point
Garron Point

Garron Point
Garron Point

Uiteindelijk komen we aan in Cushendall, een klein kustplaatsje. Het ligt op een kruispunt van drie Glens: Glenaan, Glenballyemon en Glencorp. Een groot deel van het historisch karakter van deze 19e-eeuwse nederzetting is bewaard gebleven. In 1973 werd dit gebied beschermd als Conservation Area, en omvat het vele grotendeels intacte Gregoriaanse gebouwen. In Cushendall wijkt de A2 af naar het binnenland, maar wij blijven de kustlijn volgen via de spectaculaire Torr Road.

Torr Road
Torr Road

Dit kleine bochtige baantje brengt ons naar Torr Head, een panoramapunt. Vanaf daar kan je op zonnige dagen Schotland duidelijk zien liggen aan de overkant van de smalle zeestraat. We blijven de Torr volgen tot deze weer bij de A2 aansluit bij Ballyvoy. Niet voor lang echter, want een paar mijl verderop verlaten we deze alweer bij Ballycastle om de B15 te nemen naar de beroemde Carrick-a-Rede Rope Bridge.

Carrick-a-Rede Rope Bridge
Carrick-a-Rede Rope Bridge

Deze hangbrug verbindt het vasteland met het kleine Carrick Island. De brug overspant twintig meter en bengelt dertig meter boven de rotsen beneden. De brug is het hele jaar door geopend. Na deze kleine wandeling vervolgen we onze weg op de B15, die weer bij de A2 zal aansluiten.

Onze volgende afslag op de A2 is de B147, ook wel bekend als de Causeway Road. De Giant's Causeway bestaat uit ongeveer 40.000 in elkaar grijpende basaltzuilen die enkele miljoenen jaren geleden gevormd werden door een vulkanische uitbarsting. De toppen van de kolommen vormen stapstenen die vertrekken aan de voet van de klif en stilaan verdwijnen onder de zee. Op sommige plekken zijn de kolommen zelfs 12 meter hoog en 28 meter dik. Dit natuurwonder alleen al maakt de trip de moeite waard.

Giant’s Causeway
Giant’s Causeway
We vervolgen onze weg op de B147 en komen aan in Bushmills. Dit dorpje is de thuisbasis van 's werelds oudste whiskystokerij: de Old Bushmills Distillery. Het gamma van de stokerij omvat de Bushmills Original en Black Bush blend en de 10, 12, 16 en 21 jaar oude Single Malts. Verschillende van deze whisky's hebben internationale prijzen gewonnen.

Na de whisky proeverij rijden we weer verder op de A2. Net na het verlaten van Bushmills kan je de Dunluce Castle ruïnes al zien liggen. Deze ruïnes zijn perfect gelegen op een spectaculaire landtong. Het kasteel is omgeven door zeer steile afgronden langs alle zijden en is alleen toegankelijk via een brug naar het vasteland.
Dunluce Castle
Dunluce Castle

Een kleine wandeling vanaf Dunluce naar het westen brengt ons op White Rock Beach, vlakbij Portrush. Dit strand is bekend voor zijn grote witte kliffen en rotsformaties.

White Rock Beach
White Rock Beach

Portrush zelf is een kleine badplaats. Het grootste deel van de oude stad is gebouwd op een lang, smal schiereiland: Ramore Head. De stad is bekend om zijn drie zandstranden en zijn golfclub. Portrush is ook het einde van het mooiste gedeelte van de route. Na een kleine wandeling op het schiereiland, volgen we opnieuw de A2. De weg trekt meer landinwaarts en arriveert uiteindelijk in Derry, het einde van onze reis.

Derry is de enige volledig intacte ommuurde stad in Ierland en een van de mooiste voorbeelden van een stadsvesting in Europa. De muren zijn het grootste monument in Noord-Ierland en, omdat dit de laatst gebouwde ommuurde stad in Europa is, is Derry ook de meest complete en spectaculairste.

Derry city walls
The Walls

De muren werden gebouwd in de 17e eeuw als verdediging voor de kolonisten uit Engeland en Schotland. De muren zijn volledig intact en vormen een wandelpad rond de binnenstad. Ze bieden een unieke kijk op de lay-out van de oorspronkelijke stad en zijn renaissance stratenplan. Er zijn vier originele toegangspoorten naar de ommuurde stad waaraan later nog drie poorten werden toegevoegd. Historische gebouwen binnen de muren zijn onder meer de gotische kathedraal van St Columb, de Apprentice Boys Memorial Hall en het gerechtsgebouw.

Het is een van de weinige steden in Europa waarvan de vestingwerken nooit werden doorbroken, de stad hield stand tegen diverse belegeringen waaronder één in 1689, die 105 dagen duurde. Vandaar ook de bijnaam, The Maiden City.

Toon grotere kaart

In totaal is deze road trip is slechts 198 kilometer lang. Met een rijtijd van 3h30m kan deze perfect gedaan worden in een dag, met een aantal stops bij de grootste hoogtepunten. Als je naar Noord-Ierland reist, aarzel dan niet om een auto te huren en de trip te maken, je zult er geen spijt van krijgen.

tags: 
road trip, europa, ierland